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The British surrender to the Japanese at Singapore in February 1942 marked perhaps the greatest military defeat in Britain’s history, with wide-reaching consequences. Singapore had been developed by the British as a major naval base from 1921 and portrayed as an ‘impregnable’ fortress against Japanese advance. Originally, it had been planned to station a British Pacific Fleet at Singapore, however this was cancelled due to budget cuts. Instead there developed what has been called the ‘Singapore strategy’, the plan that in the event of any attack Singapore would be saved by the timely arrival of a Royal Naval fleet sent from Europe. The defences of the Singapore base centred upon the installation of large naval guns to prevent a direct seaborne attack. Due to the ‘unsuitable’ jungle terrain of southern Malaya, no permanent landward defences were felt necessary, and none were built. The British government and British military officers generally held a dismissive, ‘orientalist’, view of the Japanese armed forces and assumed that any Japanese attack on Singapore would be both unlikely and doomed to failure. Consequently there was no need to incur major financial expenditure or special training effort in defending Singapore. Singapore would, essentially, defend itself by being perceived as a mighty ‘fortress’. After 1935, and examined here in detail for the first time, determined efforts were put wittingly and unwittingly into constructing the myth of ‘Fortress Singapore’ in reports, newspaper and magazine articles, images, cartoons and by word-of-mouth. It was anticipated by the ‘myth-makers’, including Winston Churchill, that the ‘prudent’ Japanese would be deterred from any advance on such a fortress. The myth succeeded, not against its Japanese target audience but against its creators, the British, with disastrous effect.


1942년 2월 영국의 중개무역 중심지였던 싱가포르에 상륙한 일본군은 일부 중국인들의 저항을 제외하고는 제대로 된 전투도 치르지 않고 그 지역을 점령할 수 있었다. 1921년 이후 영국은 싱가포르를 주요 해군 기지로 개발하였으며, 싱가포르는 일본군의 침입 당시에 ‘난공불락’의 요새로 알려져 있었다. 영국은 태평양 함대를 싱가포르에 주둔시킬 계획이었으나 예산 삭감으로 말미암아 그 계획은 무효화되었고, 대신 ‘싱가포르 작전’으로 명명된 계획안이 만들어졌다. 유사시에는 유럽에 주둔하고 있던 영국 해군이 적시에 도착하여 싱가포르를 보호한다는 것이 계획안의 골자였다. 또한 영국 정부와 군장교들은 일본군을 업신여기는 ‘오리엔탈리즘’적인 견해를 가지고 있었으며, 일본이 싱가포르를 공격하거나 침략에 성공할 수 있을 것으로 생각하지 않았다. 그 결과 싱가포르 방어를 위해 어떤 재정적인 노력도 특별 훈련도 실시하지 않았다. 본 논문은 학계에서는 처음으로 ‘요새 싱가포르’라는 신화가 보고서, 신문과 잡지의 기사, 카툰, 이미지, 구전을 통해 의식적으로 그리고 무의식적으로 형성되었던 과정을 세부적으로 고찰하였다. 사실상 윈스턴 처칠을 비롯하여 많은 ‘신화-창조자들’은 ‘약삭빠른’ 일본군이 돌진해 온다고 할지라도 그 자체가 요새인 싱가포르가 반드시 물리칠 수 있을 것이라고 생각하였다. 그 신화는 일본군이 아니라 오히려 그것을 창조한 영국인들에게 역으로 작용했으며, 그 결과 전대미문의 패배라는 엄청나게 비극적인 결말을 맞게 되었던 것이다.