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二十世纪末‘自由主义与新左派的论争’以90年代以来迅速发展的市场经济与思想界的分化为其背景。90年代的一些批判性的知识分子主张,改革开放以来一直占有思想界主流位置的自由主义对中国社会的资本化和其副作用却丧失了批判精神而成为国家意识形态的维护者。该论争的主题涉及转型期中国社会的性质、市场经济与社会公正、自由与民主,以及中国现代化道路等重大问题。双方对每个主题都表示了相反的立场,如在政治领域,自由主义者坚信中国目前所有问题是缺乏民主宪政、现代法治,特别是缺乏公民的基本自由权利。他们呼吁要在政治改革上着手,全面落实和保障个人的‘消极自由’。新左派虽然不反对政治改革,而他们不满意‘消极自由’。他们要进一步落实能够保障一般平民广泛参加公共生活的‘积极民主’和‘直接民主’。本论文将该论争的主题与双方的不同主张简略地整理后,从三个问题 - 如何了解当代思想界与政治权力之间的关系、如何接近于特定历史事件、知识分子如何认识民众 - 开始再探讨他们的主张。在论争的过程中,虽然有过污蔑对方、为反对而反对等的不成熟现象,但是该论争本身具有巨大的现实和历史意义。它使中国知识分子的眼光转移到全球化时代的现实问题上,而提供了从不同的角度解剖、了解这些问题的机会。目前全世界都为解决后资本主义时代的许多弊端而不断努力,该论争提出的一些思路方式可能会帮助我们寻找有效的解决办法。